【深度】一座美国小镇的比特时代(四): 前路未卜

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译者按: Politico杂志的美国记者Paul Roberts深度走访了美国西北部的华盛顿州,揭开了一个因比特币挖矿而改变命运的小镇图景。 链视界将继续为各位带来这篇纪实报道的中文版本。【深度】一座美国小镇的比特时代(四): 前路未卜

Benny:流氓矿工“Benny”是一位自学成才的20岁电脑专家,去年夏天在韦纳奇家中建立了三台矿机。 从那时起,他获得了足够的利润,不仅是为了收回他的初始投资,还是为了支付每月的按揭。 作为奖励,来自电脑的热量使他的家在整个冬天都保持温暖。

在加密货币的零和游戏中,有人赚钱就有人恼火。在中哥伦比亚盆地,监督奇兰郡公用事业公司监管员的John Stoll就属于后者。Stoll把像Benny 这样的人称为“流氓个体户”,这个词指的是那些在没有获得许可证和设备升级的情况下挖币的个体户,干这行的人数在过去12个月中一直飙升。这些经营者虽然比起同行只是一小部分,但仍然可能压垮住宅电网。在极端的情况下,绝缘层会融化电线。变形金刚会过热。去年,一名矿工超负荷变压器并引发火灾。

在盆地的部分地区,公用事业机构现在积极搜捕非法矿工,这与警察寻找室内大麻农场的方式不同。斯托尔说,最大的好处是电力使用持续增长。但是,工作人员已经学会了观察和偷听情报。每个礼拜,公用事业部都会查封了2到5名疑似矿工。“ Stoll说。有些了支付许可证和升级布线,有些人干脆不干了。但其他人却悄悄地将他们的服务器移动到住宅的其他位置。“这是一种猫捉老鼠游戏,”Stoll说道。

电力公司面临的更大挑战来自合法的商业运营商,他们对兆瓦级的兴趣已经超过了数十年以来的公有电力模式。该盆地的五座水坝的总产量平均为3000兆瓦左右,足以满足洛杉矶人口的需求。产能的80%一直都是通过对当地人非常有利的价格出口到外面。但是,挖掘虚拟货币一直在改变这一切。到2018年底,Carlson估计该盆地将拥有总共300兆瓦的采矿能力。但与那些希望在盆地中看到的东西相比,这没什么。据报道,在过去的12个月中,三家公用事业公司已收到未来电力合同的申请和查询,如果全部得到批准,这些合同可能接近2000兆瓦 - 足以消耗该盆地电力产出的三分之二。

矿工想要电力但并不意味着他们就能得到它。有些请求被驳回。三家郡里公共事业单位在批准权力方面都有相当的自由裁量权。但通过法律,他们必须考虑任何合法的电力请求,这就需要进行昂贵的研究和举行听证会,公众会就这一新行业对盆地电力经济的影响进行长期辩论。有人担心需要建设新变电站,传输线和其他基础设施以适应这些大规模负载,而这需要很大成本。在进入道格拉斯郡的新项目中,一个全新的84兆瓦变电站, 它足够用于未来30至50年的正常人口增长,而在不到一年的时间这些电就会被订光。

许多人还担心,新矿场会吸走目前出口的大量剩余电力,导致当地税率将不得不上涨。实际上,矿工对能源的需求正在迅速增长,三个郡对额外的基础设施征收附加费,并且讨论暂停新矿开发。也有人谈到几年前不可想象的事情:从外部供应商那里购买电力。这可能意味着几十年来超廉价电力的结束- 所有这些都是为了一个新的,高度动荡且可能朝不保夕的行业。奇兰郡公用事业专员Dennis Bolz说,事实上,一个巨大的恐惧是,长期的价格崩溃会导致矿工放弃该盆地– 这样就给纳税人留下“可能一无是处的发电厂”。

但长期以来对加密货币的批评者Bolz说,当地的担忧超出了经济学范畴:他听到许多居民不愿意看到如此大量的公用电力被出售给这样一个行业,他们认为挖出的币只对投机者和罪犯有价值。“我的意思是,这是一个保守的社区,他们就像'美元到底怎么了?'”Bolz说, “如果你去做一个奇兰郡的民意调查,问居民们'你想让我们参与比特币行业,他们不仅会说'不',而且'不要'。”

【深度】一座美国小镇的比特时代(四): 前路未卜

海运集装箱可以快速建立工业比特币采矿作业,但其内部的服务器会产生极大热量,需要大型风扇以高速运送大量空气量散热。 在顶部,工作人员已将导管连接到热排气管,将其携带到融化冰冻的工地并为其休息区域温暖。

该盆地已成为关于区块链未来更广泛讨论的试验场。批评者坚持认为,比特币将永远不会成为主流货币- 它速度缓慢且波动太大。他们认为,它的真正功能是“存储价值”- 即投资资产,和黄金或公司股票一样- 除了与传统资产不同,比特币没有真正的潜在经济价值。批评者认为,它只是另一种高度投机性的赌注- 就像抵押贷款支持的衍生品在金融危机的前奏中一样 - 它注定会内部奔溃。

反驳者的依据是区块链经济仍处于起步阶段。作为区块链概念基础的“货币化代码”可以被写入以安全地传递任何类型的信息,并且实际上管理人类与机器之间的任何类型的交易,合同安排或其他数据驱动的关系。支持者说,未来,银行和其他大型机构甚至政府将运行内部的区块链。消费品公司和科技公司将使用区块链来管理“物联网”。在这个生态系统中,我们会看到一系列加密玩家扮演不同的角色,比特币可能用作投资,而更灵活的数字资产可以每天进行交易。事实上,无论它的缺点如何,比特币的成功和名气到目前为止使整个加密货币在每个交易周期都处在风口浪尖。

尽管如此,即使支持者也承认,这个光明的未来会耗费大量的电力。毫无疑问,许多更令人担忧的后果- 比如,到2020年,比特币采矿将消耗“像今天整个世界那样多的电力”,正如环境网站Grist最近所说的那样 - 这是荒谬的:即使目前的比特币负载增长百倍,它仍不到全球总电力消耗的2%。(相比之下,即便是比特币目前总功耗的高端估计值仍然不足全球银行业消耗的功耗的6%)。但比特币确实需要惊人的功耗。据估计,现在开采一枚比特币所需的电力将使普通家庭持续10天。

所有这些都让盆地的公用事业陷入了公众的怀疑和对这个能源密集型新领域的贪婪中,正如Bolz所说,他们“以掠夺性的眼光看待我们”。事实上,每个公用事业高管都知道,要拒绝输电申请,尤其是需要新的传输线路或非区域进口的大型输电项目,肯定会引发重大的法律争端。“如果有人想买100兆瓦电”博尔茨说,“必然可以请得起很多律师。”

尽管有这些危险,这里的其他人将比特币繁荣视为一种必要的机会。他们认为即便在比特币降临之前,地方性电价的廉价时代也马上就结束了。其中一个重要原因是:该地区的水电不再受到外部市场的重视。在加利福尼亚州,历史上曾为环保的水电付出了巨大代价,由于风电和太阳能部门的快速增长,水电需求量急剧下降。简而言之,该盆地可能很快就会努力寻找另一个如此渴望获得电力的大客户,尤其是像虚拟货币开采那样可能带来其他经济效益的大客户。道格拉斯郡港口专员Jim Huffman称,道格拉斯郡的早期数据表明,该行业的经济价值,尤其是来自服务器不停升级的销售税,可以抵消剩余电力销售的任何亏损。

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Steve Wright和John Stoll分别是奇兰郡公用事业区总经理和客户公用事业负责人。 在过去的一年里,矿工们已经向三个郡的公用事业部门提出了三分之二的电力请求或请求。

这个机会可能不会持久。Huffman认为,像加利福尼亚州这样电价更便宜的地方,可能会削弱盆地对区块链矿工的吸引力,他们可能会开始寻找其他地方开采。因此,他认为,即使这意味着进口国,盆地应该积极招募更多的矿工。 “我认为这里有一个窗口期”他说,“不知道这个窗口期会有多久。”然而他也知道,任何这样的说法会引发批评,认为这个盆地正在把未来交给这个动荡的产业,对许多人来说,这仍然是一种奇幻。 “有些人认为比特币只是一个骗局,”Huffman说 ,“他们说来说去就这一句话。”

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